martes, 3 de febrero de 2009

Las otras ligas de fútbol americano

El pasado domingo se celebró la final del campeonato de la National Football League (NFL) conocida como Superbowl. Aunque en esta edición se ha utilizado mucho la denominación de Recession Bowl debido a la actual situación económica que ha provocado el abandono de algunos anunciantes y la rebaja del precio de las entradas. A pesar de todo la NFL sigue gozando de una solida posición en el mercado deportivo norteamericano que ya no tiene al béisbol como deporte nacional.

En Europa es habitual que sólo haya una máxima competición por deporte debido a que originalmente todas estaban organizadas por una federación deportiva nacional. En la actualidad las ligas profesionales tiene su propio ente organizativo como es la LFP en el fútbol español. Pero en Europa no ha surgido ningún intento de crear ligas paralelas, probablemente porque las competiciones europeas todavía están siendo organizadas exclusivamente por la federación UEFA como antaño ocurría con las competiciones nacionales.

La NFL se creó en 1920 cuando el béisbol era el deporte nacional. La popularidad creciente del fútbol americano llevó a un grupo de empresarios a crear otra liga paralela en la década de los sesenta: la American Football League (AFL). El nuevo proyecto logró atraer la atención del público con la incorporación de varias novedades: integrando jugadores de color, relojes visibles para el público, el nombre de los jugadores en las camisetas, reglas que favorecían el juego,... A los siete años de vida la AFL llega a un acuerdo con la NFL por el que los campeones de ambas competiciones se enfrentaría en un campeonato del mundo a un único partido: la Superbowl. En 1970 se produce la integración plena con la creación de una liga única compuesta de dos conferencias: la National y la American. Cuatro años más tarde surgió la World Football League (WFL), que a pesar de su nombre sólo tenía equipos norteamericanos y que apenas disputó dos temporadas en 1974 y 1975,

En 1983 surgió un nuevo rival para la NFL: la United States Football League (USFL).. El ideólogo del proyecto fue un ejecutivo de Nueva Orleans, David Dixon, que deseaba crear una liga barata que jugara en primavera y verano para no competir directamente con la NFL. Pero lo propietarios de los equipos tenían otros planes y gastaron enormes sumas de dinero en fichajes para emular a la NFL. En su mente estaba incorporarse a la NFL como antes habían logrado la AFL más que mantener una liga independiente. Incluso llegaron a ir a los tribunales para acusar a la NFL de monopolio. El proyecto fracasó y la nueva competición apenas logró sobrevivir tres temporadas.

En 1991 se creó la World League of American Football (WLAF) con equipos de Estados Unidos, Canadá, Alemania, Reino Unido y España. Fue promovida por la NFL para promover el deporte fuera de Estados Unidos y satisfacer a los telespectadores que durante la primavera no tenían competición. La liga fracasó y sólo se disputaron dos temporadas. En 1992 la Canadian Football League (CFL) quiso ampliar su radio de acción e incorporó a un equipo del país vecino, Sacramento, que provenía de la WLAF. A pesar de llegar a contar con cinco equipos que se agruparon en su propia conferencia, el proyecto finalizó en 1995.

La cada vez mayor importancia de los eventos deportivos en las audiencias televisivas llevó a muchas cadenas a plantearse si resultaba más rentable crear su propia liga que acudir a las onerosas subastas de derechos de emisión de la NFL. Por eso la NBC se decidió a crear su propia competición en una joint-venture con World Wrestling Federation: la X Football League (XFL). A diferencia de otras ligas, la XFL no era una asociación de diferentes equipos con propietarios diferentes sino una corporación que poseía diferentes equipos. Pero las audiencias no respondieron y como pasa con muchos otros productos televisivos, los ejecutivos no tuvieron paciencia alguna y se celebró una sola temporada.

El fútbol americano indoor ha tenido algo más de suerte a la hora de hacerle sombra. La Arena Football League comenzó en 1987 su actividad pero con escasa repercusión. Poco a poco fue aumentando el interés de los aficionados hasta que en el 2000 logra una gran expansión. Pero la crisis económica le ha afectado enormemente suspendiendo la temporada 2009 y anunciando el regreso en 2010,

A pesar de que las alternativas a la NFL han tenido que hacer frente a numerosas dificultades, sigue habiendo emprendedores que consideran que pueden mejorar el fútbol americano. El éxito del deporte universitario ha llevado a la creación de la All American Football League (AAFL) prevista para el próximo año. La liga trata de combinar el profesionalismo con una mayor identificación con el aficionado para tener lo mejor de la NFL y la NCAA. Los equipos se llamarán como el Estado (Alabama, Arkansas, Florida, Michigan, Tennese y Texas) sin ningún nick (como Redskins de Washington) y reservarán un cupo para jugadores locales.

Otro proyecto interesante es el de la New United States Football League (NUSFL). Siguiendo el caso de éxito de Green Bay Packer y de muchos equipos de fútbol europeos, los equipos de la NUSFL tendrán un propietario que no podrá poseer más del 50% de las acciones. La otra mitad será propiedad de la liga y de los aficionados, algo totalmente inusual en el deporte americano y que ya postulaba David Dixon, fundador de la anterior USFL.

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